När Axel Gembe vaknade klockan 06.00 den 7 maj 2004 i den lilla tyska staden Schönau im Schwarzwald såg han att han var omringad av poliser. Automatvapen riktades mot honom, och orden "Kliv upp ur sängen. Rör inte tangentbordet" fyllde hans huvud.

Gembe visste varför de var där, men nyvaken som han var frågade han ändå.

"Du är misstänkt för att ha hackat dig in på Valve Corporations nätverk, stulit spelet Half-Life 2, läckt det på internet och orsakat skador på över 250 miljoner dollar", var svaret. "Klä på dig."

Sju månader tidigare, den 2 oktober 2003, så vaknade Valve Corporations VD Gabe Newell i den stora amerikanska staden Seattle och fick reda på att källkoden för spelet som hans företag hade arbetat med i nästan fem år hade läckt ut på internet.

Spelet skulle ha släppts för ett par veckor sedan, men utvecklingsteamet låg efter schemat. 12 månader efter. Half Life 2 skulle bli sent, men Newell hade ännu inte sagt hur sent. En sån här läcka var inte bara ett ekonomiskt hot utan även väldigt pinsamt.

Efter att ha tänkt på detta i ett par ögonblick överrumplades Newell av massvis med andra frågor. Hur hade det skett? Kom läckan inifrån Valve? Vilken anställd inom teamet skulle hota hela projektet nu i sluttimmarna, efter att ha plöjt ned flera år av sina liv i det?

Och om det inte var ett insiderjobb, hur kunde det då ha hänt? Hade någon åtkomst till Valves interna server?

Men den största frågan av dem alla var den som alla som blivit bestulna ställer sig. Vem gjorde detta?

Samhällets fiende nummer ett

"Jag började hacka efter att jag själv blivit infekterad", säger Gembe idag. "Det var ett program som utgav sig för att vara en serienummergenerator för Warcraft III, och jag var dum nog att köra den. Det var en sdbot - en vanlig typ av skadlig programvara på den tiden."

1
Staden Schönau im Schwarzwald, där Gembe bodde 2003 med sin far.

Den unge tysken upptäckte snabbt vad han installerat på din PC, men i stället för att ta bort programvaran och lägga händelsen bakom sig så bakåtkompilerade han programmet för att se hur den fungerade och vad den gjorde.

Han kom till slut till en IRC-server som styrde programmet. Och genom att följa spåren lyckades Gembe hitta personen som drev den. I stället för att konfrontera personen började Gembe ställa frågor om programmet. Han hade en plan.

"Idag har jag ett Steam-konto värt 2000 euro, men på den tiden hade jag inte råd att köpa spel", förklarar han.

"Så jag kodade mitt eget program för att stjäla cd-nycklar och låsa upp spelen jag ville köra. Det blev snabbt en av de mest omtalade skadliga programmen, mestadels på grund av att jag utnyttjade säkerhetshål i Windows som inte åtgärdats."

"Följ Freeman!"

När Newell upptäckt intrånget var hans första tanke att gå till polisen. Hans andra var att gå till spelarna.

Klockan 23 den 2 oktober 2003 skrev Newell ett inlägg på det officiella Half-Life 2-forumet där han bad om hjälp från gemenskapen.

"Ja, källkoden som har lagts ut är källkoden till HL-2", medgav han. Newell gick sedan igenom de fakta som Valve lyckats komma fram till.

Han förklarade att någon hade fått åtkomst till hans e-postkonto tre veckor tidigare. Inte bara det, utan program som loggade tangentbordsinmatningar hade installerats på flera av företagets datorer. Enligt Newell hade de skapats särskilt för Valve, eftersom de inte hittades av några antivirusprogram.

Personen som gjort detta var smart, kapabel och intresserad av just hans företag. Men varför?

Sometimes we include links to online retail stores. If you click on one and make a purchase we may receive a small commission. For more information, go here.

Jump to comments (11)

About the author

Simon Parkin

Simon Parkin

Contributor

Simon Parkin is an award-winning writer and journalist from England, a regular contributor to The New Yorker, The Guardian and a variety of other publications.